DengueEn el mundo hay cada año 100 millones de casos y 22.000 muertes por dengue. Científicos en Colombia pueden haber encontrado la fórmula para reducir el impacto de este mal.

Los mosquitos infectados en laboratorio con la bacteria Wolbachia pueden estar relacionados con un descenso del 97 % de las infecciones por dengue  en tres ciudades del Valle de Aburrá, en Colombia.

Investigadores de la organización sin ánimo de lucro World Mosquito Program dieron a conocer los resultados en la reunión anual de la Sociedad Americana de Medicina Tropical e Higiene celebrada a finales de octubre. Dicho proyecto busca detener la propagación de una serie de enfermedades de transmisión vectorial potencialmente mortales -entre ellas el dengue, el virus del Zika y la fiebre amarilla- dispersando millones de mosquitos infectados con la bacteria Wolbachia en lugares donde estas enfermedades son frecuentes.

¿Cómo previene el dengue la bacteria Wolbachia?

El mosquito Aedes aegypti es uno de los mayores propagadores de graves enfermedades transmitidas por vectores. Tras una liberación piloto en 2015 en la ciudad colombiana de Bello, los investigadores ampliaron sus operaciones a las ciudades cercanas de Medellín e Itagüí.

En abril de 2022, los científicos establecieron que, gracias a diferentes cruces, alrededor del 80 % de todos los mosquitos de Bello e Itagüí habían sido infectados por la Wolbachia, y alrededor del 60 % en Medellín.

Los científicos establecieron que la introducción de los mosquitos infectados en las poblaciones locales de mosquitos estaba «asociada a una reducción significativa» del dengue de hasta el 97 % en cada ciudad en comparación con los diez años anteriores al inicio del experimento. También realizaron un estudio de casos y controles en Medellín. Allí, dijeron que los resultados mostraban un descenso del 47 % del dengue en los barrios donde se habían liberado los mosquitos.

Los resultados positivos «ponen de relieve la viabilidad operativa y la eficacia en el mundo real de la liberación de mosquitos en grandes entornos urbanos, y la reproducibilidad del beneficio para la salud pública en diferentes entornos ecológicos.»

¿Uno y listo?

Aunque las liberaciones de mosquitos en Colombia son las mayores realizadas hasta la fecha, los investigadores del World Mosquito Program han facilitado experimentos similares en todo el mundo. Estudios anteriores descubrieron que en Yogyakarta (Indonesia), por ejemplo, los casos de dengue se redujeron gracias al método del programa en un 77 %, mientras que en Brasil la carga de la enfermedad se redujo en un 38 % (hasta ahora).

«Una vez que se introducen los mosquitos con Wolbachia en las poblaciones de mosquitos autóctonos, se quedan allí. No tienes que liberar más mosquitos», dijo a DW en abril de 2023 el biólogo Rafael Maciel de Freitas, que trabaja en la Fundación brasileña Oswaldo Cruz y en el Instituto Bernhard Nocht de Medicina Tropical.

Sin embargo, agregó Freitas a DW, existe la preocupación de que el método no funcione para siempre, dada la alta posibilidad de que el patógeno del dengue encuentre una manera de adaptarse a -o eludir- la bacteria Wolbachia. «Es probable que el virus encuentre una forma de superar el efecto Wolbachia«, dijo Freitas, quien añade: «Yo no diría que el método Wolbachia es la solución al dengue, pero creo que así tenemos una mejor respuesta a la enfermedad».

Más trabajo por hacer

Y por el momento no está claro si la disminución del dengue detectada en Colombia y otros países puede atribuirse únicamente a los mosquitos infectados por Wolbachia. El dengue aparece en oleadas: a veces, una ciudad de una zona propensa al dengue pasa años sin sufrir un brote.

El World Mosquito Program pretende ampliar sus actividades en la próxima década: a principios de este año anunció planes para construir una fábrica en Brasil que infectaría anualmente a unos 5 000 millones de mosquitos con Wolbachia.

Referencia

World Mosquito Program[citado 6 nov 2023, actualizado junio 2023]. Colombia.

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